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Effetti dell'alcool sul pancreas

La pancreatite alcolica è una delle più gravi conseguenze del consumo cronico di alcool insieme alla cirrosi epatica. L'alcool sviluppa un danno dose-dipendente sul pancreas, cioè il rischio di sviluppare la pancreatite aumenta proporzionalmente alle dosi ed alla frequenza del consumo. D'altra parte, non tutti i consumatori abituali di alcool sviluppano una pancreatite, gli studiosi sono tutt'ora alla ricerca di fattori che "attivano" l'effetto dannoso dell'alcool. Il pancreas è in grado di elaborare l'alcool mediante diversi percorsi enzimatici e le molecole che risultano da questa attività  metabolica possono danneggiare le cellule che compongono gli acini, vale a dire la minima unità  funzionale del pancreas. Il danno delle cellule comporta un sovvertimento della struttura dell'organo. Come conseguenza di questo sovvertimento, gli enzimi prodotti dagli acini, che servono a digerire nell'intestino le componenti degli alimenti, danneggiano il pancreas con un meccanismo di "auto-digestione". Mano a mano che aree dell'organo vengono distrutte dagli enzimi prodotti, vengono attivate cellule, chiamate cellule stellate pancreatiche che, con lo scopo di "riparare" le parti di pancreas danneggiate, depongono fibre di collagene che rendono fibrotico l'organo. In buona sostanza succede nel pancreas qualcosa di molto simile a quello che accade nel fegato ( vedi scheda su Alcool e fegato). Il perdurare dell'assunzione cronica di alcool, in individui che hanno già  sviluppato una pancreatite alcolica, determina una progressiva estensione del danno necrotico-infiammatorio e della conseguente fibrosi fino a ridurre drasticamente la capacità  funzionale del pancreas (Apte 2010). Oltre che di una forma cronica di pancreatite l'alcool può essere causa di una pancreatite acuta. Per ambedue le condizioni resta ancora da chiarire quali siano i fattori che limitano solo ad alcuni soggetti lo sviluppo dei danni pancreatici, siano essi acuti o cronici (Schneider A. et al. 2005). L'anomalo afflusso di endotossine batteriche è stato proposto come fattore scatenante anche per la pancreatite (Vonlaufen 2007), oltre che per le epatopatie (vedi scheda su intestino tenue e quella sul fegato). L'assunzione cronica di almeno 30 gr di alcool al giorno aumenta il rischio di cancro del pancreas (Genkinger 2009). Il rischio di sviluppare un cancro del pancreas, per i consumatori abituali di bevande alcooliche, è così elevato che alcuni autori hanno ribadito di recente che la promozione dell'assunzione di bevande alcoliche finalizzata alla prevenzione del rischio coronarico non è giustificata da un bilancio globale rischio/beneficio (Winstanley 2011).

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